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점점 더 많은 채굴 회사들이 자동화된 트럭, 드릴, 기차 등을 이용해 효율을 높이고 인건비를 낮추고 있습니다.



현재 오스트레일리아 내의 4개의 광산을 채굴하고 있는 채굴회사 Rio Tinto에서는 현재 73 대의 거대한 무인 채굴 트럭으로 철광석을 채굴하고 있습니다. West Angelas라고 불리는 이 트럭은 GPS를 이용해 위치를 확인하고 라이더 센서나 레이저 센서를 이용해 주변의 장애물을 인식합니다. 게다가 내장된 로봇 드릴 장비로 스스로 채굴까지 가능하여 집 한 채 정도의 크기임에도 완벽하게 무인 운행이 가능합니다.


Rio Tinto는 현재 채굴 과정의 완전한 자동화를 위해 철광석을 부두로 운반하는 과정까지 자동화하고 있습니다. 이를 위해 운반용 기차의 운행을 자동화하고 기차에 광물을 싣고 내리는 것마저 자동화하려 하고 있습니다. Rio Tinto는 최종적으로 오스트레일리아의 채굴 산업을 좀 더 효율적으로 만들고, 위험한 지역에 노동자를 투입하지 않고도 채굴을 하는 것을 목표로 하고 있습니다.


Rio Tinto Iron Ore - Autonomous Haulage System


Rio Tinto에서 이 자동화 프로젝트를 담당하고 있는 Rob Atkinson에 따르면 자동화 프로젝트가 이미 성과를 올리고 있다고 합니다. 무인 채굴 트럭을 사용하게 되면 사람이 직접 트럭을 운전하는 것보다 15% 저렴한 비용으로 운행할 수 있습니다. 게다가 Rio Tinto의 경우 회사 운영비 중 큰 부분을 운송비가 차지하기 때문에 무인 트럭을 통해 큰 비용 절감 효과를 얻을 수 있습니다.


게다가 무인 트럭은 24시간 쉬지 않고 운행할 수 있고, 행동 예측이 가능해 더 안전하다고 합니다. Atkinson은 올해 무인 수송 시스템을 대대적으로 실험한 뒤, 2018년에는 완전히 적용할 계획이라고 하였습니다.



이에 더해 그는 현재 Rio Tinto에서 진행 중인 수송 기차 자동화에 대해서, 무인 수송 기차가 더 유지 보수가 쉽다고 하기도 했습니다. 소프트웨어를 이용해 기차를 운행하면 브레이크를 더 부드럽게 제어를 할 수 있기 때문에 더 오래 사용할 수 있다고 합니다. 마찬가지로 굴삭기나 불도저와 같은 장비도 자동화할 경우 훨씬 부드럽게 제어할 수 있어 사용 기간이 늘어나게 됩니다.


로봇 기술의 가격이 점점 더 낮아짐에 따라 Rio Tinto같은 많은 채굴 회사나 석유 회사에서 기존에 사람이 해왔던 위험한 일들을 로봇으로 대체하고 있습니다. 세계 최대의 광물 채굴 회사 BHP Billiton에서도 호주에서 자동화된 채굴 트럭을 사용하기 시작했고, 캐나다 최대의 석유 회사 Suncor는 Alberta 오일샌드 지역에서 무인트럭을 테스트하기 시작했습니다.


채굴 장비 생산 회사 Caterpillar사와 함께 자동 채굴 트럭을 제작한 카네기멜론 대학의 Herman 박사는 이런 자동화 기술은 다른 산업 분야보단 채굴 산업에 가장 우선적으로 적용될 것이라고 밝혔습니다. 이는 채굴 산업이 이미 완전하게 통제된 환경이라 새로운 시스템을 적용하기 수월하기 때문입니다.


Caterpillar사의 무인 채굴 트럭


Herman 박사는 또한 채굴 산업에서의 자동화는 급격하게 일어날 것이라고 주장합니다. 왜냐하면 이미 이전부터 많은 채굴 회사들이 중앙 집중식 컨트롤 시스템과 모니터링 시스템 구축에 투자를 해왔기 때문입니다. 대표적으로 Rio Tinto의 경우 채굴장에서 750마일이나 떨어진 장소에 위치한 중앙 컨트롤 센터에서 모든 상황을 통제하고 있습니다.


Rio Tinto의 Atkinson은 이전의 신기술처럼 자동 채굴 트럭 또한 일의 효율을 높이면서 직원의 수는 줄이게 될 것이라고 합니다. 서비스나 시스템 관리 직책이 아무리 많이 생겨도 운전수들 중 상당수가 일자리를 잃게 될 것이기 때문에 결국 일자리는 줄어들 것이라고 하였습니다. 그는 이것이 현대 산업의 자연스러운 흐름이라며 앞으로 Rio Tinto에는 정말 핵심적인 직원들만 남게 될 것이라고 하였습니다.


스스로 채굴을 하는 Rio Tinto의 트럭


점점 더 많은 채굴 회사들이 자동화된 무인 채굴 트럭을 사용하고 있습니다. 상용화 단계에 도달한 자동화 기술은 특히 규제가 없는 분야부터 자동화가 빠르게 적용되고 있는 것 같습니다. 채굴 산업이나 석유 산업 같이 작업장 자체가 통제되어 있는 경우엔 더욱 쉽게 적용할 수 있습니다. 인공지능으로 인해 기존의 일자리가 줄어드는 것은 미래가 아니라 이미 많이 진행된 현상일 수도 있습니다.


참고기사

MIT TechnologyReview, "Mining 24 Hours a Day with Robots" 



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