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로봇들은 창고나 공장에서 이미 수많은 방식으로 이용되고 있습니다. 공장에서 우직하게 시킨 일만 하던 로봇들과는 달리 책상 위에서 움직이는 사용자 친화적인 로봇들이 여기 있습니다.  ‘zooid’라 불리는 로봇들은 함께 빠른 속도로 움직이며 필요한 정보를 나타내어 주기도 하고 사람과 소통하기도 합니다.


작고 심지어 귀엽기까지 한 이 로봇들로 핸드폰을 가져오게 할 수도 있습니다.


마치 개미 떼와 같이 움직이는 이 로봇의 이름, ‘zooid’라는 단어는 원래 군체를 구성하는 하나의 개체 동물을 지칭할 때 사용합니다. 여러 개체들이 모여 산호초를 이루는 산호가 그 대표적인 예입니다. ‘zooids’들도 하나의 개체를 보면 그저 작은 로봇이지만 서로 모여 사용자가 원하는 일을 하는 걸 보면 딱 맞는 이름입니다. ‘zooids’의 이름에 걸맞게 이 로봇을 개발한 사람들도 다양한 대학 출신들입니다. 프랑스 및 미국에서 모인 이 사람들은 자칭 이 로봇들을 스웜 유저 인터페이스(swarm user interface)’의 시작이라고 말합니다. zooids는 1016~19일에 일본 도쿄에서 진행된 미국 컴퓨터 학회(Association for Computing Machinery) UIST 컨퍼런스에서 그 모습을 처음 드러냈습니다.



zooids로 할 수 있는 여러 가지 기능들



각 로봇들은 아래 사진과 같이 작은 바퀴와 모터, 터치 센서 및 자이로 센서, 그리고 각 로봇의 위치를 결정하게 해 주는 광학 센서로 이루어져 있습니다. 여기 달린 광학 센서는 천장 위 달린 프로젝트에서 쏘는 빛을 판독하여 각각의 위치를 결정합니다. 각 로봇은 별개로 움직이지 않고 프로젝터에서 발사한 신호를 토대로 움직이게 됩니다.




zooids의 설계도


하나의 로봇은 작고 보잘것없지만, 그 로봇들이 다수가 모여 하는 일은 말그대로 무궁무진합니다. 로봇들은 각각 위치를 움직여 사용자에게 원하는 정보를 알려줄 수도 있고, 프로젝트에서 쏘아 준 신호들을 토대로 책상 위에 그래프를 그려주기도 합니다. 한 로봇을 잡아 움직이거나 회전시키며 다른 로봇들을 움직일 수도 있을 뿐더러 특정 앱을 구동시킬 때 컴퓨터의 로딩중 에니메이션과 같이 로봇들이 움직이는 모습을 볼 수도 있습니다.


zooids의 작동 원리. 위에서 쏘아주는 빔 프로젝터의 패턴에 따라 zooid들이 움직이게 됩니다.



이 로봇들의 또 하나 놀라운 점은 그저 정보 표시에 그치지 않는다는 것입니다. 실생활에 있는 물체들을 직접 움직여 사용자와의 인터랙션을 추구합니다. 예를 들어 사용자에게 책상 위 핸드폰을 옮겨 준다거나, 심지어는 주변에 사람이 없을 때 직접 움직이며 책상을 치워주거나 마루의 쓰레기나 슬리퍼를 옮겨줄 수도 있습니다.


zooids 구동 영상


책상 위에서 움직이는 이 귀여운 로봇들은 아직 개발 단계에 있습니다. 하지만 다른 사람들도 쉽게 이 로봇을 체험할 수 있는 기회를 가질 수 있도록 논문으로 출판했을 뿐만 아니라 모두 오픈 소스로 Github에 소스 코드를 공개했습니다.

멀티로봇 시스템은 요즘 자동화 공장이나 물류창고에서 여러 로봇을 체계적으로 운영하기 위해 많이 쓰이고 있습니다. 하지만, 기존 멀티로봇 시스템 대부분이 하나의 로봇 개체의 성능 자체가 전체 시스템의 기능 구현에 있어서 중요한 구성 요소가 됩니다. 반면에 zooids의 경우에는 로봇 각각이 혼자서 수행할 수 있는 기능은 거의 없지만, 여러 로봇이 모였을 때 비로소 구현할 수 있는 기능이 생겨납니다. 이러한 점에서 볼때 zooids는 진정한 의미의 '집단 지성'을 구현했다고 볼 수 있습니다. 아직 초기 단계이지만, 이런 시스템이 더 발전되고 응용되어 미래에는 책상에서 뿐만 아니라 공장이나 물류창고, 그리고 여러 산업 및 서비스 현장에서 쓰일 수 있길 기대해봅니다.



참고 기사


Zooids: Building Blocks for Swarm User Interfaces


Swarms of tiny cute robots will one day bring you your phone like this



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